Biogeografía binládica

El pasado 6 de mayo Barack Obama anunciaba al mundo que habían localizado y acabado con la vida de Osama Bin Laden, el líder de Al-Qaeda, responsable de los atentados del 11-S, y el terrorista más buscado de la última década. Mientras que en EEUU la gente salía a las calles para celebrar la muerte de su archienemigo (según esta gráfica del New York Times los norteamericanos respondieron ante la noticia de manera positiva) y mostrar una vez más su orgullo patrio, en Twitter aparecían millones de tuits cada segundo bajo el hashtag de #OBL.

Osama bin Laden antes de ser encontrado (vía elaboración propia)

De lo mucho que se ha compartido estos últimos días sobre el tema lo que más me ha llamado la atención es un artículo científico de hace un par de años, rescatado por The Utopianist (y otros tantos medios), en el que unos investigadores de la universidad californiana de UCLA habían predicho en su día donde se podría encontrar a tan buscado personaje. El paper  es fascinante por un doble motivo. Uno, los investigadores aciertan en todas sus suposiciones en cuanto a localización geográfica y estructura del edificio donde podría encontrarse Bin Laden, y dos, esto lo consiguieron aplicando teorías biogeográficas asociadas a técnicas de teledetección.

De la ciencia biogeográfica los autores tomaron prestadas dos teorías. La primera, la teoría de la distancia al hábitat (mi traducción de “distance-decay theory”) establece que a medida que uno se aleja de un determinado lugar se produce un decrecimiento exponencial de la tasa de renovación de las especies y cada vez se reduce la probabilidad de encontrar la misma composición de especies. Por tanto los investigadores predijeron que Bin Laden se encontraría muy cerca del lugar donde fue visto por última vez (Tora Bora), ya que a medida que se alejase de Afganistán se encontraría con áreas con culturas, religiones y ambientes cada vez más diferentes. Así los investigadores sugirieron que a escala global lo más probable es que se encontrase en una región próxima en Pakistán (como se intuía gracias a una carta obtenida en 2006):

Izquierda: Gráfico modificado del propio artículo donde se observa una reducción exponencial de la probabilidad de residencia con respecto a la distancia. En rojo se indica la probabilidad asociada a la distancia del complejo de Bin Laden a Tora Bora. Derecha: radios de probabilidad en referencia al globo terrestre para mostrar cómo se aplica la teoría a escala global (vía elaboración propia).

La segunda teoría en la que se apoyan los responsables del artículo es la biogeografía de islas, la cual establece que a mayor tamaño de una isla y menor distancia entre ellas (y/o al continente más próximo), mayor número de especies podrá mantener sus ecosistemas y menor ratio de extinciones presentará, principalmente por su mayor tasa de inmigración. Por tanto, islas grandes y cercanas entre sí y al continente tendrán mayor presencia de especies que islas pequeñas y aisladas. Bajo esta premisa, los autores aseguraban que Bin Laden se encontraría en una ciudad antes que en un pueblo, y mucho antes que en una lejana y aislada cueva. Osama al final fue encontrado en un suburbio de Abbottabad en lugar de Parachinar, la ciudad que ellos sugirieron como el refugio más probable. Pero acertaron en sugerir que se encontraría en una geografía urbana.

Los artífices del artículo ya habían limitado su área de estudio primero de manera global (Pakistán) y después de forma regional (ciudades). Lo siguiente que debían hacer es localizar la estructura (casa, edificio, cuartel…) donde se pudiese esconder el que una vez fuera el hombre más buscado del planeta. Para ello se analizaron mediante técnicas de teledetección imágenes satélite disponibles en busca de estructuras urbanas que cumplieran con los requisitos para albergar al terrorista. Los científicos definieron este nicho ecológico a través de una serie de características de las que podríamos destacar como ejemplo la necesidad de presentar cierto tamaño para albergar a sus guardaespaldas, un muro de seguridad para protegerse de ojos indeseados así como de un posible ataque terrestre o incluso la existencia de espacio entre complejos para disfrutar de cierta privacidad. Como podéis comprobar estamos definiendo de una forma bastante precisa el complejo donde fue encontrado y aniquilado Osama bin Laden:

Complejo de Abbottabad donde fue abatido Osama bin Laden (vía New York Times)

Hasta aquí mi explicación de cómo Thomas Gillespie y sus colaboradores de UCLA construyeron un modelo para ayudar a buscar a Osama bin Laden basándose en la biogeografía y la teledetección. El paper no fue tenido en cuenta y tuvieron que pasar dos años más hasta que dieron con su paradero. Entonces los americanos acabaron con su vida (o eso dicen), pero lo que la gente no sabe es que lo que realmente acabó con Osama bin Laden y la “cruzada islámica” de al Qaeda son las revoluciones que están surgiendo poco a poco en diferentes países árabes.

Posdata: este artículo participa en el IV Carnaval de Biología cuyo anfitrión es el blog de BioUnalm de @davidzote.

Bibliografía:

Gillespie, T.W. & Agnew, J.A. 2009. Finding Osama bin Laden: An Application of Biogeographic Theories and Satellite Imagery. MIT International Review.

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2 comentarios

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2 Respuestas a “Biogeografía binládica

  1. Absolutamente fantástico Ramiro. Me has descubierto una curiosidad especialmente interesante.

  2. Gracias Pedro. ¿Qué es lo que te he descubierto exactamente? ¿La biogeografía? Si quieres te puedo recomendar algún libro. Quizás me quedé sin comentar que el autor prefería conseguir evitar que una especie en peligro no se extinga que cazar terroristas.

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